Naukowy skarb z bursztynu

Złoże bursztynu pełne tzw. inkluzji, czyli bryłek z uwięzionymi w środku zwierzętami i roślinami sprzed milionów lat odkryto w Etiopii. To dla naukowców niezwykła gratka, gdyż dotąd takich paleontologicznych skarbów w Afryce nie znajdowano.

Znalezisko pozwoli badaczom poznać część owadów i innych małych stawonogów, które żyły w dzisiejszej Afryce około 95 mln lat temu. Tereny te stanowiły wówczas część wielkiego kontynentu zwanego Gondwaną. Znalezisko pochodzi z okresu, w którym na świecie zaczęły się pojawiać znane obecnie typy owadów.

W bryłkach bursztynu międzynarodowy zespół naukowców znalazł m.in. osy, pająki, wciornastki i mrówki. Są to najstarsze w Afryce szczątki tych zwierząt. W etiopskim bursztynie zachowały się też pozostałości roślin i włosy ssaków.

Bursztyn to kopalna żywica drzew. Surowiec ten jest wielkim skarbem dla naukowców badających dawne owady czy pająki. Tak małe zwierzęta w zasadzie nie mają żadnych szans na skamienienie. Dlatego też ogromną część naszej wiedzy o nich zawdzięczamy nieszczęściu tych osobników, które zakończyły swe życie grzęznąc w żywicy drzew.

W wielu przypadkach uwięzione w bursztynie zwierzęta zachowują się w doskonałym stanie czego rewelacyjnym przykładem jest widoczne powyżej zdjęcie mrówki znalezionej w bryłce bałtyckiego bursztynu (fot. na licencji Creative Commons, Anders L. Damgaard). Nie gorzej zachowało się też wiele owadów odnalezionych właśnie w etiopskim bursztynie. Dlatego warto zajrzeć do galerii zdjęć przygotowanych przez Science i National Geographic.

Wynik badań naukowcy zaprezentowali w PNAS.