Znaleźli największego wroga wczesnych ludzi

Crocodylus anthropophagus, czyli krokodyl ludożerca, był największym drapieżnikiem, jakiego spotykali ludzie żyjący około 1,8 mln lat temu w dzisiejszym wąwozie Olduvai w Tanzanii.

Wąwóz Olduvai w Tanzanii. Zdjęcie na licencji Creative Commons. Autor: Clem23

Skamieniałe kości nieznanego dotąd gatunku krokodyla odkryli w wąwozie amerykańscy i tanzańscy uczeni. Leżały one w warstwie pochodzącej sprzed 1,84 mln lat. W oparciu o znalezione szczątki badacze ustalili, że zwierzę miało trójkątne rogi wystające za oczodołami i potężny pysk. Naukowcy szacują, że krokodyle te osiągały do 6 m długości, co oznacza, że były największym drapieżnikiem, jakiego mogli spotkać ludzie, którzy żyli na tym terenie w tych samych czasach. A ludzi wówczas tam nie brakowało.

Wąwóz Olduvai jest bowiem niezwykle sławnym stanowiskiem paleoantropologicznym. To tutaj Louis i Mary Leakey odkryli w połowie XX w. liczne szczątki i narzędzia należące do australopiteków i pierwszych Homo. Wśród ich znalezisk były też kości lewych nóg dwóch hominidów należących prawdopodobnie do gatunku Homo habilis, na których są wyraźne ślady krokodylich zębów. Leakey odkryli je w dwóch miejscach w odległości 100 m od miejsca, w którym w 2007 r. znaleziono kości krokodyla. Kości ze śladami zębów leżały w dodatku w tej samej warstwie geologicznej, co szczątki Crocodylus anthropophagus. Właśnie dlatego wymarły już krokodyl zyskał miano ludożercy.

Jak podkreślają naukowcy, żyjący na tym terenie ludzie musieli bardzo uważać podczas korzystania ze zbiorników wody, by nie paść ofiarą wielkich gadów. Zdaniem uczonych dorosły Crocodylus anthropophagus prawdopodobnie był nawet w stanie połknąć w całości wczesnych ludzi, którzy byli znacznie mniejsi od nas.

Artykuł poświęcony Crocodylus anthropophagus badacze opublikowali w PLoS One. Bardziej przystępny tekst znajdziecie w LiveScience.