Kolejny dinozaur z czterema opierzonymi kończynami

Anchiornis huxleyi, choć należał do dinozaurów, to nie był straszliwą, ogromną bestią. Był niewiele większy od szpaka i cały pokryty piórami. Długie, podobne do ptasich pióra wyrastały nie tylko z jego górnych kończyn, ale też z nóg. Resztę ciała pokrywały drobniejsze piórka.

Odkryty przez chińskich naukowców wymarły już gad, to najstarszy znany nam opierzony dinozaur, ale nie jest to pierwszy tak opierzony dinozaur.

Kilka lat temu wielką sławę zdobył Microraptor gui, którego uznano za kluczowy dowód pochodzenia ptaków od dinozaurów. Z dowodem tym był jednak kłopot. Znane nam szczątki tego gada są młodsze od słynnego praptaka Archeopteryksa. W przypadku Anchornis huxleyi problemu tego już nie ma. Jego odkryte w Chinach szczątki pochodzą sprzed 151-161 mln lat. Są więc o 1-11 mln lat starsze niż najstarsze znane Archeopteryksy.

Odkrycie najstarszego pierzastego dinozaura ogłosił na spotkaniu amerykańskiego Stowarzyszenia Paleontologii Kręgowców chiński profesor Xu Xing. W tym tygodniu dokładny raport ukaże się w magazynie „Nature”.

Zdaniem chińskich naukowców Anchornis nie potrafił jeszcze aktywnie latać. Budowa jego piór pozwalała co najwyżej na szybowanie.

Uczeni zwracają uwagę na fakt, że to już kolejne zwierzę z opierzonymi nogami. Co istotne obok wspomnianego już Microraptora pióra na nogach miał też najpewniej Archeopteryks. Według Jamesa M. Clarka z Uniwersytetu Jerzego Waszyngtona w Waszyngtonie czteroskrzydłowa budowa musiała być ważną fazą podczas ewoluowania ptaków z dinozaurów.

Jak pisze „Nature” we wstępnej informacji, odkrycie to wydaje się likwidować ostatnie argumenty przeciwników poglądu, że ptaki są potomkami dinozaurów.

Na podstawie Nature i Discovery News (oba źródła dały rekonstrukcje zwierzaka).