Znaleźli przodka wszystkich małp (w tym nas)?

Znalezione 26 lat temu w dawnej kopalni odkrywkowej Messel w Niemczech szczątki naczelnego sprzed 47 milionów lat mogą należeć do przodka wszystkich małp właściwych, w tym również Homo sapiens.

Małpiatka z Messel należy do nieznanego dotąd gatunku, który naukowcy nazwali Darwinius masillae. Jest najlepiej zachowanym szkieletem naczelnych jaki odkryto. Zachowały się nie tylko kości, ale też zarys ciała (zdjęcia). Bezcenne szczątki znaleźli poszukiwacze. Podzielili je na dwie części i sprzedali. Jedna trafiła do USA, a druga do Norwegii, ale ostatecznie obie znalazły się w końcu w rękach naukowców.

Zwierzę należy do wymarłej już rodziny naczelnych zwanej adapidami. Choć jest podobne do współczesnych lemurów (które uznaje się za potomków adapidów), to nie ma charakterystycznego dla nich układu przednich zębów, które wyglądają jak mały, gęsty grzebyk, oraz specjalnego pazura do czyszczenia ciała.

Zdaniem profesora Philipa Gingericha z Uniwersytetu Michigan może to oznaczać, że odkryta małpiatka należy do przodków wszystkich małp właściwych. One bowiem również nie mają owego charakterystycznego układu zębów i pazura. Gingerich jest współautorem artykułu opisującego niezwykłe znalezisko, który ukazał się dzisiaj w „Public Library of Science” (PLoS).

Tym samym szczątki małpiatki stają się kolejnym argumentem w długotrwałym sporze o to, którą grupę naczelnych powinniśmy uznać za przodków małp właściwych. Z adapidami skutecznie konkurują o to miano wyrakowate. W ostatnich czasach zyskały nawet znaczną przewagę.

Zdaniem naukowców małpiatka z Messel była płci żeńskiej i zmarła przed ukończeniem pierwszego roku życia.

Na podstawie The Wall Street Journal i oryginalnego artykułu w PLoS ONE.