Co zauropody robiły z długimi szyjami?

Najbardziej charakterystyczną cechą gigantycznych roślinożernych dinozaurów zwanych zauropodami są ich długie nawet na 9 m szyje na końcu których znajduje się mała głowa. Dawno temu założono, że – podobnie jak dziś żyrafy – zauropody podnosiły wysoko głowę, by do woli zajadać liście, pędy, czy owoce z górnych partii drzew. Coraz częściej pojawiają się jednak badania przeczące temu założeniu.

Diplodocus hallorum

Długa szyja, by sięgać daleko, a nie wysoko? Na rysunku Diplodocus hallorum zwany dawniej sejsmozaurem.

Według najnowszych badań, które ukażą się w czerwcu w „Biology Letters”, zauropody nie potrafiły podnieść głowy wysoko. Zdaniem profesora Rogera Seymoura z Uniwersytetu w Adelajdzie (Australia) utrzymanie głowy wysoko kosztowałoby te zwierzęta aż 75 proc. posiadanej energii. Tak wielki byłby wysiłek związany z tłoczeniem krwi do położonej kilka metrów powyżej serca głowy.

W przypadku większości ssaków wydatek energetyczny związany z tłoczeniem krwi wynosi tylko 10 proc. U żyraf, które mają szyję długości niecałych 2 metrów, jest to już jednak 18 proc.

Seymour twierdzi, że 75-proc. wydatek energetyczny nie mógł być nagrodzony korzyściami z obgryzania górnych partii drzewa. Dużo bardziej efektywne było zdaniem uczonego utrzymywanie głowy w pozycji horyzontalnej, co pozwalało zauropodom jeść niżej położone rośliny na dużym obszarze bez konieczności poruszania się. A w przypadku ważących po 30-40 ton gigantów każdy krok musiał kosztować wiele energii.

Część naukowców uważa jednak, że zauropody jednak zadzierały głowy dość wysoko. Materiał kopalny wskazuje bowiem, że przynajmniej niektóre z tych zwierząt potrafiły unieść głowę pod kątem 30-60 stopni. Jak tłumaczy Martin Sander z Uniwersytetu w Bonn (Niemcy) w przypadku, gdy w dolnych partiach brakowało jedzenia, to wydatek energetyczny związany z podniesieniem głowy pod takim kątem mógł mieć sens.

Na podstawie National Geographic.

Choć naukowcy, jak to często bywa, nie są w pełni zgodni, to jedno wydaje mi się pewne – ilustracje ukazujące zauropody z prawie pionowo podniesionymi głowami powinny przejść do lamusa.