T. rex i kura to jedna rodzina

Badania należącego do T. reksa kolagenu (białka budującego kości) potwierdziły, że najbliższymi żyjącymi krewniakami dinozaurów są ptaki, a nie gady. Naukowcy porównali kolagen jednego z największych drapieżnych dinozaurów z białkiem m.in. kury, strusia, traszki i aligatora. Badania molekularne cudem zachowanego prastarego białka nie pozostawiły wątpliwości, że najbliższymi współczesnymi krewniakami budzącego grozę T. reksa są kury i strusie.

Szkielet ponad 12-metrowej samicy T. Reksa w Field Museum of Natural History w Chicago. Zdjęcie na licencji Creative Commons Attribution ShareAlike 2.5. Autor: Fritz Geller-Grimm

Już od wielu lat paleontolodzy twierdzili, że ptaki pochodzą od drapieżnych dinozaurów (teropodów). Glównym dowodem były dotąd podobieństwa w budowie tych zwierząt. W ostatnich latach okazało się nawet, że niektóre teropody miały pióra (np. welociraptor, którego w filmie „Park Jurajski” ukazano jeszcze bez piór). Jednak już wiele razy podobieństwa w budowie zwiodły naukowców. Dzięki badaniom molekularnym kolagenu uzyskali kolejny, w zasadzie niepodważalny dowód.

Kolagen pochodzi z mającej 68 mln lat kości udowej tyranozaura, którą dla ułatwienia transportu przełamano na pół. Okazało się wówczas, że w środku uda zachowały się fragmenty tkanki miękkiej i naczyń krwionośnych dinozaura. Zazwyczaj ulegają one pełnej mineralizacji po około milionie lat.

Naukowcy zbadali też dużo młodsze, bo mające zaledwie kilkaset tysięcy lat białko amerykańskiego mastodonta. Analiza potwierdziła, że jego najbliższym żyjącym krewniakiem jest słoń afrykański.

Wyniki badań naukowcy opublikowali w „Science„. Duży artykuł ukazał się w „Gazecie Wyborczej„.