Najstarszy hominid ma 7 milionów lat

Odkryta w 2001 r. w Czadzie czaszka hominida ochrzczonego przez odkrywców Toumai ma 6,8-7,2 mln lat – ustalili francuscy badacze. Artykuł opisujący ich badania ukaże się 4 marca w Proceedings of the National Academy of Sciences. Dotychczas wiek czaszki szacowano ogólnie na 6-7 mln lat.

Czaszka Toumaia to najstarsze znane nam szczątki istoty zaliczanej do hominidów. Naukowcy stworzyli dla niego gatunek Sahelanthropus tchadensis. Rozmiary czaszki, puszki mózgowej i wiele innych cech (np. wydatne łuki brwiowe) czynią go bardzo podobnym do szympansów, ale naukowcy znaleźli w budowie jego czaszki elementy świadczące o tym, że najpewniej chodził w pozycji wyprostowanej, a to potrafią tylko hominidy. Jednak ta argumentacja nie przekonuje wszystkich specjalistów.

Dokładne określenie wieku Sahelanthropusa tchadensis ma duże znaczenie dla ustalenia początków ewolucji człowieka, m.in. momentu, w którym doszło do rozdzielenia się szympansów i przodków ludzi. Zdaniem francuskich badaczy Toumai żył „bardzo blisko w czasie od tego momentu”.

Na podstawie AFP. Zdjęcie czaszki Toumaia oraz rysunkowa rekonstrukcja hominida zrobiona przez Karola Sabatha.