Najstarsze naczelne

Plezjadapidy to małe, podobne do wiewiórek ssaki, które żyły 60-40 mln lat temu i od dawna sprawiały naukowcom wielkie problemy. Nie za bardzo wiedzieli, czy uznać je za samodzielny rząd ssaków, czy też za pierwszych przedstawicieli rzędu naczelnych, do którego należą małpy i ludzie.

Amerykańscy badacze z kilku uczelni pod wodzą Jonathana Blocha, paleontologa z University of Florida, przeprowadzili szeroko zakrojone badania porównawcze ponad 85 współczesnych i wymarłych gatunków naczelnych, plezjadapidów, latawców i wiewióreczników. Żmudna analiza szkieletów i skamieniałości dostarczyła dowodów, że plezjadapidy należą jednak do rzędu naczelnych. Tym samym Amerykanie przesunęli początki naczelnych o jakieś 10 milionów lat wstecz.

Bardzo pomocne dla badaczy było odkrycie w pobliżu Parku Narodowego Yellowstone w Wyoming dwóch nieźle zachowanych szkieletów plezjadapidów. Mające 56 milionów lat szczątki Ignaciusa clarkforkensis i Dryomomysa szalayi, to najstarsze i najbardziej prymitywne szkielety naczelnych jakie dotąd odkryto. – Pokazują one, że nasi najwcześniejsi przodkowie z rzędu naczelnych byli wielkości myszy, jedli owoce i żyli na drzewach – mówi Bloch.

Bloch i spółka opublikowali wyniki badań w ostatnim Proceedings of the National Academy of Sciences. Ja skorzystałem z tekstu na EurekAlert.